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Gas no convencional: la gran apuesta de las petroleras

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Los grandes jugadores de la industria petrolera mundial están enfocando su mira en la Argentina. Una de las causas, la principal para muchos, es el anuncio que hizo la presidenta Cristina Fernández de Kirchner el 7 de diciembre del descubrimiento de un megayacimiento de gas no convencional en la cuenca neuquina.

La aparente comprobación de tight gas (arenas compactas) y sha- le gas (gas de esquistos), con reser- vas por 4,5 TCF (billones de pies cúbicos) que Repsol YPF hizo en la formación Vaca Muerta del yacimiento Loma La Lata, proyecta en el país una ampliación de las reservas de gas de 6 a 16 años.

La brasileña Vale do Rio Doce desarrollará el yacimiento junto a YPF, en lo que parece ser una estrategia de parte de grandes industrias que están dispuestas a invertir en exploración de gas a cambio de asegurarse el fluido. Ya se prevé la construcción de un gasoducto hacia Mendoza, que será utilizado por Vale en su mina de potasio sobre el río Colorado.

Para las compañías petroleras el gas no convencional también supone un nuevo horizonte de negocios. El 4 de enero, desde su casa matriz en Houston, Exxon Mobil Corp. anunció la adjudicación ­asociada a YPF­ de los bloques neuquinos Loma del Molle y Pampa de las Yeguas I.

Apenas unos días después, la francesa Total presentó un acuerdo de asociación con YPF ­adquirió el 42,5% de los permisos de exploración­ para buscar gas no convencional en cuatro áreas. Aguada de Castro y Pampa de las Yeguas II serán operadas por Total, mientras que la hispano-argentina hará la búsqueda en Cerro Las Minas y Cerro Partido. En tanto Petrobras, Apache y Pluspetrol también quieren picar en punta en este negocio.

Nuevo mapa energético
La Argentina se incorpora así al nuevo mapa energético configurado a partir de nuevas tecnologías (perforación horizontal y fractura hidráulica) que permiten explotar gas no convencional. Según la Subsecretaría de Hidrocarburos neuquina, la provincia tendría recursos (a comprobar) por 257 TCF.

Pero aún queda mucho camino por delante. Mientras en Estados Unidos el 26% de la producción gasífera es no convencional, estimaciones del Instituto Argentino de Petróleo y Gas (IAPG) indican que hoy sólo un 3% de las inversiones en exploración en el país se destina a shale y tight gas.

Desde 2004, las reservas de gas en el país vienen declinando en forma constante y con un alto impacto en la oferta energética para las industrias. "El anuncio del gas no convencional encontrado en Neuquén es importante porque amplía en un tercio las reservas de gas de la Argentina", señala el ex secretario de Energía Daniel Montamat.

Aclara, no obstante, que "esas reservas no son explotables a los precios actuales de gas en el país (2,5 US$/ M Btu en promedio). El nuevo gas tendrá un precio entre 4,5 y 7,3 US$/M Btu para aquellos compradores que estén dispuestos a pagarlo".

José María Fumagalli, director ejecutivo de la Cámara de la Industria Química y Petroquímica, asegura que el gas no convencional "abre buenas perspectivas para el mediano y largo plazo; hay un cambio de escenario pero todavía no sabemos en qué magnitud la industria podrá disponer de los nuevos recursos ni tampoco en qué tiempo se va a hacer".

El ejecutivo minimizó el impacto de lo que las industrias deberán pagar por el nuevo gas, por cuanto "los contratos actuales fueron pactados entre privados a una tarifa más alta" que la residencial. Pero la mirada está puesta en el futuro.

"Esperamos que en 2011 haya probabilidad de recuperar el desabastecimiento y que en dos o tres años ya estén en producción los nuevos yacimientos", anhela Fumagalli.

La clave es la disponibilidad de los recursos. "En la formalidad se puede decir que el nuevo gas encontrado será para demanda adicional (industria), pero si en el futuro no alcanza el gas para abastecer a la mayor demanda energética ¿quién garantiza que el gas no convencional no se use para satisfacer la demanda de gas viejo?, se pregunta Montamat.
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